Análisis

INFORME: Maduro podría inspirarse en Putin para «reconquistar» el Esequibo

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INFORME: Maduro podría inspirarse en Putin para «reconquistar» el Esequibo

«En particular, Guyana se beneficiaría de una colaboración más profunda con Colombia, con su pericia y experiencia fluvial desescalada frente a la rutinaria provocación venezolana».

Paul J. Angelo / Wazlm Mowla* | Foreign Policy

Si la invasión rusa de Ucrania nos ha enseñado algo, es que los líderes autoritarios se consideran por encima de la ley, sin las restricciones de las declaraciones de soberanía, la protección de los derechos humanos y las instituciones internacionales establecidas después de la Segunda Guerra Mundial para evitar futuros conflictos. Para el presidente ruso Vladimir Putin y los de su calaña, las reglas del orden internacional se hicieron para romperlas. Y sus últimas hazañas muestran que, sin un disuasivo creíble, la conquista territorial está sobre la mesa.

Un polvorín mucho más cerca de Estados Unidos podría ser una de las próximas pruebas del mundo: la frontera entre Guyana y Venezuela, donde los dos países se han visto envueltos en una amarga lucha por una región en disputa conocida como el Esequibo.

Los orígenes de la disputa datan de 1831, un año después de que Venezuela se convirtiera en un estado soberano. En ese momento, el Imperio Británico estaba consolidando sus territorios a lo largo de la costa norte de América del Sur, que había comprado a los Países Bajos en 1814. El área al oeste del río Esequibo estaba entre ellos y pasó a formar parte de la Guayana Británica. España había reclamado anteriormente parte de esta tierra, pero la preocupación de Madrid por los movimientos independentistas en América Latina impidió que las autoridades españolas impugnaran la ocupación británica de la región. Luego de la independencia de Venezuela, y luego del descubrimiento de oro en el Esequibo en la década de 1850, las autoridades venezolanas hicieron valer su reclamo heredado, llegando incluso a romper los lazos diplomáticos con el Reino Unido en 1887 hasta que los países pudieran llegar a un compromiso sobre la frontera.

En 1897, tanto Venezuela como la Guayana Británica cedieron la jurisdicción de la disputa del Esequibo a un tribunal internacional en París, compuesto por juristas de los Estados Unidos, el Reino Unido y Rusia. Un fallo de 1899 permitió a Venezuela retener la cuenca del río Orinoco, mientras que la Guayana Británica recibió más del 90 por ciento de la tierra densamente arbolada entre los ríos Orinoco y Esequibo. Hoy, esa área representa alrededor de dos tercios del territorio nacional de Guyana.

Durante seis décadas, Venezuela aceptó y respetó sus fronteras con la Guayana Británica, incluso durante la negociación de un acuerdo tripartito de 1932 que también involucró a Brasil que confirmó los límites territoriales de los países. Pero en 1962, justo después de que el Reino Unido entretuviera las primeras deliberaciones serias sobre la independencia de Guyana, los funcionarios venezolanos declararon “nula y sin valor” el fallo de 1899 por posibles errores de procedimiento que surgieron décadas después, incluida una acusación de colusión entre los juristas británicos y rusos. Se produjo la militarización de la región fronteriza por parte de Venezuela, especialmente después de la independencia de Guyana en 1966. Ante una presión diplomática abrumadora para resolver el asunto pacíficamente, el nuevo gobierno de Guyana y los funcionarios en Caracas finalmente firmaron el Protocolo de Puerto España en 1970, colocando una moratoria en la disputa que duró hasta 1982.

Para evitar una escalada luego de la expiración del protocolo, las Naciones Unidas comenzaron a negociar intercambios diplomáticos entre Venezuela y Guyana. En 1990, la ONU creó el Proceso de Buenos Oficios para mediar en la disputa. Pero como los dos países no pudieron llegar a un acuerdo después de casi tres décadas, el secretario general de la ONU, António Guterres, remitió el caso a la Corte Internacional de Justicia (CIJ) en 2018, donde se encuentra hoy. Aunque el caso se ha estancado, la CIJ confirmó en una audiencia de 2020 que el organismo tiene autoridad para escuchar la demanda.

Sin embargo, Nicolás Maduro considera inválida la jurisdicción de la CIJ, por lo que su país no ha participado en el caso. Maduro, quien enfrenta una investigación de la Corte Penal Internacional sobre crímenes de lesa humanidad cometidos durante la actual crisis política interna de Venezuela, busca evitar cualquier arbitraje internacional de los asuntos venezolanos. El apoyo de los Estados Unidos a la participación de la CIJ, ya que las relaciones entre Washington y Caracas siguen siendo hostiles, genera más sospechas sobre el proceso, especialmente porque el gobierno de los EEUU ha retirado repetidamente su propia participación en el arbitraje de la CIJ.

Ahora, los campos petroleros de la región del Esequibo, descubiertos en 2015 por ExxonMobil, han catapultado a Guyana, uno de los países más pobres del hemisferio occidental, a unirse a las filas de los principales mercados energéticos del mundo. A medida que el aumento de los precios del combustible debido a la guerra de Rusia en Ucrania afecta los bolsillos de los consumidores en todo el mundo, el potencial de exportación de Guyana se está poniendo de manifiesto rápidamente. El crudo ligero y dulce del país ha atraído a inversionistas de todas partes, incluida la compañía petrolera estadounidense Hess Corp. y China National Offshore Oil Corp. Según las tasas de extracción proyectadas, Guyana se convertirá en el mayor productor de petróleo per cápita del mundo para 2035 —posiblemente los “próximos Emiratos Árabes Unidos”, según algunos.

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Este es un destino que Maduro parece tener la intención de prevenir, ya sea directa o indirectamente, con el apoyo de Rusia. Putin ha brindado durante mucho tiempo un salvavidas al asediado gobierno autoritario de Caracas, ayudando a uno de los mayores productores de energía de América Latina a descargar petróleo sancionado, brindando protección personal a Maduro contra el asesinato o la usurpación, y enviando al país decenas de miles de millones de dólares en equipo militar. En el pasado, Putin desplegó bombarderos rusos con capacidad nuclear en Venezuela y planteó la idea de enviar tropas rusas al país, supuestamente para reforzar su soberanía. En febrero, Moscú tuvo que aclarar que su ayuda militar a Venezuela no se usaría contra la vecina Colombia tras la militarización de la frontera occidental por parte de Maduro.

Pero el respaldo de Putin, así como su desafío a las normas internacionales, podrían dar nuevas alas a las ambiciones territoriales de Maduro hacia el este. La intimidación venezolana, particularmente contra Guyana, ya estaba en aumento antes de la invasión de Ucrania por parte de Putin.

En 2013, la armada de Venezuela interceptó un buque de investigación con bandera panameña frente a la costa de Guyana. En 2018, Maduro envió a su armada a interrumpir una operación de exploración de ExxonMobil en aguas guyanesas. Y el año pasado, el ejército venezolano detuvo durante semanas dos barcos pesqueros guyaneses mientras enviaban aviones de combate a las ciudades guyanesas a lo largo de la frontera.

Maduro ha prometido “reconquistar” el Esequibo, emitiendo decretos en 2015 y 2021 para establecer fronteras marítimas venezolanas que abarquen la zona económica exclusiva de Guyana y desplegando repetidamente refuerzos militares en la frontera en disputa desde 2015. En 2021, se publicó una declaración conjunta sobre los reclamos de Venezuela hacia el este por Maduro y su propia oposición, que representó un raro punto de acuerdo entre las fuerzas políticas enfrentadas en el país. Convenientemente, los planes de Venezuela para el Esequibo enfocan el nacionalismo del electorado en un momento en que empeoran las graves crisis económica, humanitaria y de seguridad de Venezuela.

Además, las tibias condenas a la invasión rusa de Ucrania por parte de algunos líderes latinoamericanos, incluidos los presidentes de las economías más grandes de la región, Brasil y México, dejan la puerta abierta para que Maduro persiga agresivamente los reclamos sobre el Esequibo de Venezuela.

Y a pesar de la creciente cooperación de seguridad de EEUU con Guyana, la retórica y el entrenamiento de EEUU apenas han fortalecido la postura de ese país. A diferencia del ejército ucraniano bien armado, las fuerzas de defensa de Guyana son superadas en más de 100 a 1 contra el extenso aparato de seguridad de Venezuela y solo tienen un puñado de patrulleras para defender las aguas del país. Guyana tampoco es signataria del Tratado Interamericano de Asistencia Recíproca, lo que significa que es poco probable que otros países de América del Sur defiendan militarmente a Guyana, incluso si rechazan la beligerancia de Maduro.

Pero la agresión transfronteriza en la cuenca del Caribe no es una conclusión inevitable. El aumento de los precios del petróleo podría ayudar a Maduro a encontrar nuevos clientes dispuestos a subvertir las sanciones de Estados Unidos a la industria petrolera de Venezuela, reponiendo las arcas gubernamentales. A su vez, Maduro puede sentir menos presión para reunir al país si puede cumplir con las demandas populares. El líder venezolano también ha dependido cada vez más de sus fuerzas armadas para administrar los servicios públicos y brindar seguridad interna, debilitando la base táctica de las fuerzas armadas y obstaculizando la capacidad de Maduro para movilizar tropas en el extranjero.

Prevenir el conflicto por el Esequibo a largo plazo requiere aumentar los desincentivos para la agresión transfronteriza venezolana hoy. El apoyo diplomático para el proceso de la CIJ por parte de organizaciones multilaterales y sus estados miembros es un buen punto de partida. El compromiso de la Comunidad del Caribe con la preservación de la integridad territorial de Guyana y el proceso de la CIJ es inquebrantable, pero una Organización de Estados Americanos (OEA) dividida, que incluye representantes de lo que la OEA reconoce como un gobierno interino venezolano encabezado por el líder opositor Juan Guaidó, ha impidió una declaración de consenso en ese foro.

Los países del Caribe con sus propios intereses petroleros en alta mar, incluidos Surinam, Trinidad y Tobago, Jamaica y Barbados, harían bien en presentar sus objeciones al ruido de sables de Maduro, recordándole que sus votos o abstenciones en las organizaciones internacionales a su favor han reforzado durante mucho tiempo la legitimidad internacional de su administración, pero ese apoyo no es un cheque en blanco.

Además, la cooperación de seguridad de Guyana con otros gobiernos de América del Sur y el Caribe debería centrarse en la adquisición de armas defensivas, tecnología de vigilancia y patrullas. En particular, Guyana se beneficiaría de una colaboración más profunda con Colombia, con su pericia y experiencia fluvial desescalada frente a la rutinaria provocación venezolana.

Además, las inversiones de China en la industria petrolera de Guyana deberían hacer que Maduro lo piense dos veces antes de intensificar su agresión hacia Guyana para no poner en peligro su relación con China, el otro gran benefactor de Venezuela. Con este fin, China podría usar su considerable influencia en ambos países para promover un acuerdo diplomático sobre el Esequibo.

Por su parte, Estados Unidos debería explorar la posibilidad de capitalizar el creciente aislamiento internacional de Rusia para atraer a Maduro a nuevos arreglos diplomáticos y económicos. Una delegación reciente de la Casa Blanca en Caracas impulsó a Maduro a liberar a dos presos políticos estadounidenses y reanudar el diálogo destinado a resolver el estancamiento político de Venezuela. Sin embargo, se necesitan concesiones adicionales de Maduro antes de que Estados Unidos tome medidas para modificar las sanciones a la industria petrolera venezolana. Cualquier reconfiguración de este tipo debería priorizar el alivio de la prolongada crisis humanitaria del país y estar condicionada al progreso hacia la restauración de la democracia en Venezuela. Sin embargo, la reintegración moderada del país a los mercados globales podría generar una nueva influencia para que Estados Unidos y sus socios disuadan el belicismo de Caracas en el Esequibo y, al mismo tiempo, creen fisuras entre Moscú y su aliado latinoamericano más cercano. Después de todo, la presión económica internacional ha demostrado ser la herramienta más eficaz de Occidente contra Putin en las últimas semanas.

La teoría del loco de las relaciones internacionales sostiene que la irracionalidad e imprevisibilidad percibidas de un líder nacional pueden mejorar la posición negociadora de un país en las relaciones exteriores, ya que otros países temen enemistarse con un jefe de estado inestable y potencialmente peligroso. Pero, como señala Gideon Rachman, la invasión de Ucrania por parte de Putin es un claro recordatorio de que “la línea entre actuar como un loco y ser un loco es desconcertantemente delgada”. Maduro ha buscado la volatilidad como una cuestión de política. Deberíamos tomar sus amenazas hacia Guyana sobre el Esequibo al pie de la letra. De lo contrario, traicionaría nuestra realidad actual y los intereses de paz y estabilidad en las Américas.

 

*Paul J. Angelo es becario de estudios sobre América Latina en el Consejo de Relaciones Exteriores, oficial de área exterior de la Reserva de la Marina de los EEUU y autor de un libro de próxima aparición sobre la asistencia de seguridad de los EE. UU. Twitter: @pol_ange

Wazim Mowla es subdirector de la Iniciativa del Caribe en el Centro Adrienne Arsht para América Latina del Atlantic Council y académico no residente en la Escuela de Políticas Públicas Jack D. Gordon de la Universidad Internacional de Florida. Twitter: @WMowla

Este artículo fue publicado originalmente por Foreign Policy con el título ‘Another conflict is brewing in the Caribbean‘.

 

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