Reportaje

Peligra el alcance antidrogas de Estados Unidos en alta mar

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Peligra el alcance antidrogas de Estados Unidos en alta mar

Los poderes de una ley estadounidense que permite que la Guardia Costera capture y persiga a presuntos narcotraficantes en cualquier zona de alta mar, podrían estar viviendo sus últimos días.

Joshua Goodman | The Associated Press

Jeffri Dávila-Reyes dice que todavía está desconcertado por cómo terminó cumpliendo una condena en una prisión federal de EEUU

Su redada de cocaína en el mar estaba más cerca de su tierra natal de Costa Rica que de los Estados Unidos, y los pocos kilos de drogas que transportaba tenían como destino Jamaica en lugar de las costas estadounidenses.

Su situación es similar a la de cientos de extranjeros capturados por la Guardia Costera de los EEUU en aguas internacionales todos los años, la mayoría de ellos pescadores pobres y semianalfabetos de América Central y del Sur impulsados ​​​​al contrabando con ofertas de más dinero del que jamás hayan visto: en el caso de Dávila-Reyes. $6,000.

“Nadie puede ser culpado por nacer pobre”, escribió en una carta reciente a The Associated Press.

Pero ahora, siete años después de su sentencia de 10 años, la condena de Dávila-Reyes ha sido anulada en un fallo poco notado que amenaza un arma clave en la guerra de los Estados Unidos contra las drogas: una ley de décadas que otorga a los EEUU amplia autoridad para realizar arrestos en alta mar en cualquier parte del mundo, incluso si las drogas no tienen como destino los EEUU.

Es una ley que ayuda a EEUU a reforzar sus números de interdicción de drogas y flexionar su fuerza marítima en una región donde más se trafica con drogas. Pero dado que a menudo se dirige a los contrabandistas en los peldaños más bajos del tráfico de drogas, aún tiene que hacer mella en los enormes volúmenes de narcóticos que fluyen hacia los EEUU.

“Es un desperdicio de dólares de los contribuyentes estadounidenses tener estas costosas desventuras mientras jugamos a la policía antidrogas en el mundo”, dijo Eric Vos, jefe de la oficina del defensor público en Puerto Rico, donde comenzó el caso de Dávila-Reyes. “Nuestros esfuerzos de aplicación de la ley y los gastos multimillonarios deberían concentrarse exclusivamente en las drogas que realmente ingresan a Estados Unidos”.

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Una ley de 1986

El tema en cuestión es la Ley Marítima de Aplicación de la Ley de Drogas, aprobada por el Congreso en 1986 en el apogeo de la epidemia de crack. Define el contrabando de drogas en aguas internacionales como un crimen contra los Estados Unidos y otorga a los EEUU poderes policiales únicos en cualquier lugar del mar, siempre que determine que una embarcación “no tiene nacionalidad”. Pero cómo un barco se considera apátrida a veces se complica.

Cuando la Guardia Costera persiguió a la lancha rápida de Dávila-Reyes en el Caribe occidental en 2015, él y dos primos que fueron vistos tratando frenéticamente de arrojar paquetes de cocaína por la borda identificaron que su embarcación provenía de Costa Rica, según el resumen de la investigación del FBI. .

Pero aparte de las marcas en el costado del barco que se asemejan a la bandera de Costa Rica, los hombres carecían de documentación que probara su nacionalidad. Cuando EEUU le pidió al gobierno de Costa Rica que confirmara el registro de la embarcación, respondió 12 semanas después de la redada que no podía confirmar ni refutar el reclamo.

Unas semanas más tarde, los hombres fueron acusados ​​y finalmente se declararon culpables de posesión de narcóticos “a bordo de un buque sujeto a la jurisdicción de los Estados Unidos”.

La condena habría pasado desapercibida si no fuera por la impugnación presentada por un grupo de dedicados defensores públicos en Puerto Rico, donde se juzgan muchos de los casos de drogas.

Un panel de tres jueces de la Corte de Apelaciones del Primer Circuito en Boston dictaminó en enero que las disposiciones de la ley, que equiparan la respuesta equívoca de una nación con una denegación total de la afirmación de nacionalidad de un capitán, eran una extensión inconstitucional de los poderes policiales de EEUU más allá de las fronteras de Estados Unidos.

De manera reveladora, casi ninguno de los procesados ​​por la ley había puesto un pie en los EEUU ni fueron acusados ​​​​de intentar importar cocaína. En el caso de Dávila-Reyes, los cinco a 15 kilogramos de cocaína por los que fue condenado por transportar supuestamente estaban destinados a traficantes en Jamaica.

A pesar del fallo, Dávila-Reyes permanece tras las rejas mientras el Departamento de Justicia busca la reconsideración de los nueve jueces del Primer Circuito. Sus dos coacusados ​​fueron liberados en 2018 y 2020 después de cumplir sentencias de alrededor de cinco años cada uno.

Una guerra sin fin

Desde el momento en que el presidente Richard Nixon declaró la “guerra contra las drogas” en 1971, la Guardia Costera de los EEUU ha estado al frente de la campaña para detener el ingreso de narcóticos ilegales a los EEUU. Hoy, gasta más de $2 mil millones anuales como parte de ese esfuerzo. Otras agencias federales, el FBI, la Administración de Control de Drogas, la Patrulla Fronteriza y de Aduanas, los Departamentos de Estado y de Justicia, aportan miles de millones más.

El objetivo de las redadas en alta mar es incautar cocaína en un cuello de botella vulnerable e infligir grandes pérdidas a los traficantes, limitando la cantidad de drogas que llegan a las calles de Estados Unidos.

Pero, casi desde el principio, ese objetivo ha resultado difícil de alcanzar.

Los precios de la cocaína, un indicador de la oferta, se han mantenido en mínimos históricos durante más de una década a medida que la producción de cocaína de Colombia se ha disparado a niveles récord. En un buen año, apenas el 10% de los envíos de cocaína en las aguas de América Central y del Sur, donde se trafica la mayor parte de la cocaína del mundo, son realmente incautados o destruidos, según estimaciones del propio gobierno de EEUU.

A pesar de ese pobre historial, los funcionarios estadounidenses continúan promocionando su éxito en el mar.

Un informe de la Guardia Costera de 2020 dijo que las interdicciones en el mar son la forma más efectiva de combatir los cárteles y las redes criminales. Desde 2017, la cantidad de cocaína que ha incautado o destruido supera las 959 toneladas métricas.

“Estamos golpeando a los traficantes de drogas donde más les duele: en sus bolsillos”, dijo Rahul Gupta, el zar antidrogas de la Casa Blanca, en una conferencia de prensa a principios de este año en Fort Lauderdale para dar la bienvenida a casa a un barco de la Guardia Costera de EEUU con el despliegue de un mes que arrojó incautaciones de 30 toneladas métricas de cocaína y marihuana por un valor de mil millones de dólares.

Pero entre las drogas apiladas ordenadamente en la cubierta no se veían por ninguna parte a los 86 narcotraficantes extranjeros responsables del contrabando, algunos de los cuales habían sido descargados y encarcelados el día anterior.

Los enjuiciamientos en virtud de la Ley Marítima de Cumplimiento de la Ley de Drogas se dispararon el año fiscal pasado a 296, casi cinco veces más que hace una década, según el Transactional Records Access Clearinghouse de la Universidad de Syracuse, que recopila datos del Departamento de Justicia. Pero dado que cada caso involucra a varios acusados, la cantidad real de extranjeros detenidos en el mar el año pasado fue de 635, la cifra más alta desde 2017.

Cada delito conlleva una sentencia mínima obligatoria de 10 años debido a las grandes cantidades de cocaína involucradas.

Los críticos de la política de drogas de Estados Unidos dicen que la mayoría de estos contrabandistas aceptaron el trabajo debido a la pobreza y no vale la pena encerrarlos por tanto tiempo cuando legiones de sus compatriotas pobres están listos para tomar su lugar. Dávila-Reyes, por ejemplo, tuvo que dejar la escuela en el tercer grado para ayudar a mantener a su familia, y finalmente encontró un trabajo de construcción que le ardía las manos por $10 al día.

“Estos no son autores intelectuales como Pablo Escobar o el Chapo Guzmán”, dijo Kendra McSweeney, geógrafa de la Universidad Estatal de Ohio que ha pasado años investigando las políticas de drogas de Estados Unidos.

“Pero si estás tratando de alcanzar números y nadie está midiendo la importancia de esos números, entonces todos los incentivos están ahí para seguir adelante”, dijo. “Hace que las personas se sientan bien consigo mismas, pero es tremendamente ineficaz”.

Prisiones flotantes

Después del arresto de Dávila-Reyes, dijo que lo maltrataron mientras estaba a la deriva en el mar, le permitieron bañarse solo una vez a la semana y le sirvieron platos de frijoles malolientes y en mal estado.

“No podía comer esta comida”, escribió en una serie de cartas en español a la AP desde su prisión de West Virginia.

AP no pudo verificar el relato de Dávila-Reyes, pero los abogados designados por los tribunales para representar a los narcotraficantes extranjeros dicen que esas historias son comunes.

El abogado defensor de Miami, Bert Domínguez, señaló el testimonio en la sala del tribunal el año pasado en el que un oficial de la Guardia Costera describió cómo los detenidos son encadenados por las piernas a la cubierta de un cúter. Las restricciones se quitan solo para permitir que los detenidos usen el baño, se duchen o hagan un poco de ejercicio diario.

“Son tratados como fruta almacenada”, dijo Domínguez.

La Guardia Costera de EEUU rechaza esa caracterización y dice que todos los sospechosos tienen acceso regular a tratamiento médico, productos de higiene personal, refugio contra los elementos y comidas regulares después de ser detenidos.

“La Guardia Costera trata a cada persona confiada a nuestro cuidado con dignidad y respeto”, dijo el portavoz, Cmdr. Matt Kroll.

Lo que es indiscutible es que pasaron 19 días desde el momento de la detención de Dávila-Reyes hasta su comparecencia inicial ante un magistrado federal en Puerto Rico. Según los estándares de justicia en los casos de narcotraficantes, eso es realmente rápido: en todo el país, la demora promedio es de más de 23 días, según un análisis de AP de 28 casos este año que involucran a 89 ciudadanos extranjeros. En un caso, la espera duró 46 días.

Los procesos penales de EEUU exigen que los sospechosos, incluso los detenidos fuera del país, sean llevados ante un juez “sin demoras innecesarias”. Por lo general, eso significa no más de 48 horas después del arresto.

Kroll dijo que la Guardia Costera busca garantizar una transferencia “oportuna” de sospechosos, pero justificó las detenciones prolongadas debido a la necesidad de mantener operaciones policiales en curso a través de grandes distancias geográficas.

“El gobierno está operando bajo esta ficción de que en realidad no están arrestados cuando están bajo custodia y encadenados a la cubierta de un barco de la Guardia Costera”, dijo la defensora pública de Miami Tracy Dreispul durante la audiencia del año pasado donde la Guardia Costera testificó testificó. “Pero todos sabemos lo que significa el arresto”.

Consecuencias Legales

Ni la Guardia Costera ni el Departamento de Justicia comentaron sobre la apelación de Dávila-Reyes, pero los expertos dicen que es demasiado pronto para juzgar las consecuencias del histórico fallo.

Actualmente, la oficina de Vos en Puerto Rico está preparando 14 mociones de desestimación en otros casos de embarcaciones en nombre de acusados ​​encarcelados de Colombia, Venezuela y República Dominicana. El fallo también ha sido citado en al menos cinco procesos fuera del Primer Circuito.

De las 28 interdicciones en alta mar este año, 10 involucran un reclamo de nacionalidad de la embarcación que un gobierno extranjero no pudo confirmar o negar, según un análisis de AP de los registros judiciales. En solo cinco casos no se reclamó la nacionalidad y en los 13 restantes los registros judiciales no lo dijeron.

“Definitivamente es una grieta en la armadura”, dijo Roger Cabrera, un abogado designado por un tribunal en Miami que busca aprovechar a Dávila-Reyes para apelar la condena de su propio cliente. “Pero como la mayoría de los resquicios, estoy seguro de que el gobierno federal ya está buscando una solución”.

Por ahora, las fuerzas del orden de EEUU continúan realizando búsquedas e incautaciones regulares en alta mar con pocos indicios de preocupación.

En presentaciones judiciales, los abogados del gobierno de EEUU han argumentado que los procedimientos para abordar una embarcación y determinar si un reclamo de nacionalidad es legítimo se rigen por tratados bilaterales, incluido uno con Costa Rica, que nunca se ha quejado de que se estaba violando su soberanía.

Además, dijeron que retrasar las interdicciones para esperar una denegación inequívoca del registro de una nación extranjera antes de declarar apátrida a una embarcación sería poco práctico y alentaría rápidamente a los traficantes a afirmar que sus embarcaciones son de pequeños estados de Micronesia o Corea del Norte, donde los contactos diplomáticos son limitados.

“Cualquier persona involucrada en traer drogas peligrosas a los Estados Unidos será responsable, sin importar su posición en la red de distribución de drogas”, dijo la portavoz del Departamento de Justicia, Nicole Navas Oxman. “Estos delincuentes son una parte intrincada de las redes de tráfico de drogas, que representan una amenaza directa para la salud y la seguridad de las comunidades estadounidenses”.

 

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